公司正在利用通货膨胀来增加利润

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尽管乔·拜登总统半心半意地责骂企业利用通货膨胀来获取创纪录的利润,但他几乎没有做任何事情,只是坐视国会未能就物价上涨采取行动,而是让美联储来处理这个问题——宣布对工人的战争。

但总统还有另一个选择。 据称,他的强硬监管者——包括联邦贸易委员会 (FTC) 主席丽娜汗——可以利用他们的权力调查潜在的非法涨价或限制生产。

当高管公开宣布提高未来价格或限制生产的计划时,他们的言论可能构成联邦反垄断法下的非法“串通邀请”——因为宣布这些未来计划向竞争对手发出信号,表明他们可以同步采取此类行动。

“这些公司现在已经认识到,他们可以以通货膨胀为借口说,‘天哪,我们的成本正在上升,下个季度我们将把价格提高 17%,’”乔治城大学的 Hal Singer 说。专注于反垄断问题的大学经济学教授,诉讼咨询公司 Econ One 的常务董事。 “而且他们所有的对手都在听。”

辛格指的是今年四月的一个特殊案例,其中 美国联合航空公司首席执行官宣布 票价将比两年前高出 17%。 这样的公告很可能会影响竞争航空公司如何设定价格,最近几个月价格飙升。

当被问及 Khan 目前是否正在调查任何此类潜在的串通邀请时,FTC 发言人告诉我们,“该机构不会(具体或一般地)评论其正在调查的案件。 所有调查都是非公开的。”

尽管意识形态领域的经济学家对飙升的企业利润对通胀的影响程度存在争议,但数据显示,去年利润在价格上涨中所占的比例比近期历史上的任何时候都要大得多。

然而,经济学家不太了解的是企业整合在多大程度上促成了这些价格上涨。 换句话说,当只有少数几家公司主导一个行业时,这些公司是否能够比在竞争更加激烈的环境中提高价格?

白宫将通货膨胀归咎于市场集中,反垄断鹰派参议员伊丽莎白沃伦 (D-MA) 也是如此——而民意调查显示,这个话题很有效。 尽管经济学家对市场力量在多大程度上发挥了作用存在争议,但许多人同意这是一个因素。

一项新的研究表明,这是一个比许多以前怀疑的更大的因素。 这项由进步智囊团罗斯福研究所进行的研究着眼于价格加成——本质上是对价格和投入成本之间差距的衡量。

根据这项研究了超过一万家上市公司的财务信息,加价率达到了自 1950 年代以来的最高记录水平,并且在 2021 年的增长速度比有记录以来的任何一年都快。

资源: 价格、利润和权力:2021 年企业级加价分析,罗斯福研究所,2022 年 6 月。

该研究的作者指出:“我们发现,2021 年的加价既是有记录以来的最高水平,也是一年来最大的增幅——是接下来几个最大年度增幅的 2.5 倍以上。” 他们补充说:“到 2021 年,我们看到公司在 30 年的总体趋势中将价格与其基本成本脱钩。”

这些趋势表明,市场力量确实在创纪录的企业利润中发挥了作用。

“这里有一些东西非常引人注目,FTC 和其他监管机构和政策制定者在采取上述所有方法来应对通货膨胀时应该认真看待一些东西,”Mike Konczal,该杂志的合著者。罗斯福研究所宏观经济分析研究和主任告诉 杠杆.

根据 Konczal 的说法,集中度正在推动更高的加价的一个证据是,在大流行之前已经有更高加价的公司在 2021 年实施了更大的价格上涨,而不是那些没有。 “经济学家理所当然地认为,在大流行之前有高加成是某种市场力量的标志,”他解释说。

美联储波士顿分行最近的另一项研究发现,随着近年来行业变得更加整合,公司通过价格转嫁成本的比率比以前高出约 25%。 “作者的研究结果表明,过去二十年行业集中度的提高可能会放大当前供应链中断和劳动力市场紧张带来的通胀压力,”该研究称。

专家表示,虽然联邦打击价格欺诈的权力有限,但政府可以调查企业是否以通货膨胀为掩护,从事推高价格的非法行为。

FTC 主席可汗已经在这方面受到关注。

在芝加哥大学商学院 4 月份的一次会议上,可汗说:“首席执行官们一直在财报电话会议上吹嘘说,通胀环境为他们提供了利用市场力量、提高价格的掩护。 . . . 因此,这肯定会引发一整套法律问题,包括潜在的串通邀请,以及公司可能利用这些财报电话会议向竞争对手发出某些类型战略的信号。”

过去一年的财报电话会议包含多个公司公开宣布未来价格上涨或计划限制供应的例子。

2021 年 3 月,生产卫生纸的金佰利公司发布了一份新闻稿,宣布了未来的具体价格上涨:“上涨将几乎完全通过改变标价来实施,并且对于帮助抵消显着的商品成本上涨是必要的。 百分比增长处于中高个位数。 几乎所有的涨价都将在 6 月下旬生效,并影响公司的婴儿和儿童护理、成人护理和 Scott 卫生纸业务。”

今年 2 月,大型房地产开发商 PulteGroup 宣布:“鉴于积压房屋的价格以及我们预计关闭的房屋组合,我们预计第一季度的平均销售价格将在 500,000 美元至 510,000 美元之间。 我们的平均销售价格应该会随着全年的推移而上涨,我们目前预计全年平均销售价格约为 515,000 美元。”

俄罗斯入侵乌克兰后,达美航空公司宣布下一季度机票价格将上涨约 10%。

“在某些情况下,公司可能会相互发出信号,表示他们希望进行协调的价格上涨,这是具有深刻反垄断影响的事情,也是我们关注的事情,”汗告诉 彭博社 本月初。 “就公司提价能力而言,集中的市场可能会促进或加剧我们所看到的情况。 通胀环境可能会为公司提供掩护,以单方面或协调提高消费者更不愿意接受的价格。”

调查此类邀请的权力来自 FTC 的授权法规。 当被问及该权限来自何处时,FTC 发言人将我们引向了 2015 年由 FTC 竞争局局长黛比·范斯坦 (Debbie Feinstein) 撰写的博客文章。 正如 Feinstein 在帖子中指出的那样,“邀请串通案件对我来说有特别的共鸣,因为我在 1980 年代后期第一次在委员会工作时领导了第一次涉及此类行为的调查。”

今天标志着本财年第二季度的结束,这意味着上市公司将很快举行新一轮的财报电话会议。

“如果我是丽娜汗,我会投入一些资源来监控下一轮财报电话会议,”辛格说。 “我会寻找下一位首席执行官,她会讨论她未来提高价格或减少产能的意图。 然后我希望联邦贸易委员会在第二天发布一个非常公开和响亮的声明,即他们将对这位首席执行官本人和公司展开反垄断调查,这是联邦贸易委员会有权对串通邀请进行监管。”

Singer 补充说,仅此一项声明就可能对未来的此类行为起到威慑作用,因为目前,公司似乎认为他们会侥幸逃脱这些邀请。



Source: jacobin.com

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