承诺与破坏:理解经济危机

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资本主义令人印象深刻的经济动态的核心是肮脏的秘密。 这是一个很大的秘密。

资本主义以多种方式引发危机,因为它将利润置于满足人类需求之前:洪水、丛林大火、全球变暖造成的干旱; 新的疾病和流行病; 和战争。 但是,由于严格的经济原因,大规模失业和大部分人口生活水平下降的时期会再次发生大规模的人类苦难。

经济危机是资本主义繁荣中的粪土。

在竞争性积累的逻辑驱动下,在资本主义下人类劳动生产率大幅提高:投资赚取利润再投资以继续赚取利润。 这一过程导致了技术进步,例如用联合收割机而不是镰刀来收集小麦作物,或者通过视频通话而不是马或船携带的信件进行通信。

共产党宣言,在马克思和恩格斯赞扬这种活力的地方,他们也认识到资本主义容易发生深刻的经济危机:

“在这些危机中,不仅现有产品的很大一部分,而且先前创造的生产力的很大一部分,都会周期性地遭到破坏。 在这些危机中,爆发了一种流行病,在所有早期时代,这似乎都是荒谬的——生产过剩的流行病。 社会突然发现自己又回到了一时的野蛮状态; 似乎一场饥荒,一场全球性的毁灭性战争,切断了一切生活资料的供应; 工商业似乎被摧毁了。”

后来,马克思系统地解释了为什么资本主义生产的基础意味着资本主义的增长是不稳定的、脆弱的和容易逆转的。

我们生存和繁荣所依赖的大多数东西都是商品,即使用价值,我们需要履行特定的功能,以及价值,这些价值基于其中体现的人类劳动量进行交换。 前资本主义社会的情况并非如此,其大部分产品是为生产者消费的,而不是在市场上销售的。

但是,随着资本主义技术的进步,使用价值的比例和交换价值的比例匹配只是偶然的,所以增长很少是平稳的。

利润率下降和资本主义崩溃的长期趋势也是如此。 正因为如此,由于使用价值和价值的数量不成比例的扩大,导致生产中断的持续可能性也以深度危机的形式出现。

如果他们要继续经营下去,老板就需要赚钱。 为了赚取利润,他们必须能够出售工人生产的产品。 为此,他们必须与销售同类商品的其他雇主竞争。

与竞争对手相比,他们竞争的最重要但不是唯一的方式是降低其产品的价格。 控制工资和原材料成本是这项努力的一部分。 对新的、更昂贵的机器和设备的投资也是如此,这些机器和设备可以用更少的劳动力生产相同或更好的商品。

这种生产资源的竞争性积累意味着老板在机器和设备上的支出与他们在劳动力上的支出相比越来越多。

第一批使用这种新技术的老板可以获得巨额利润。 他们的成本已经下降,但他们收取的价格可以设定为略低于仍在使用旧技术的竞争对手,这反映了行业的平均生产成本。 他们的利润率更高,他们的市场份额也在扩大。 创新者获得了高于平均水平的利润率。

问题在于,率先使用新技术的优势不会永远持续下去。 最终这个行业的所有老板也会采用它,否则他们就会倒闭。 然后收取的价格将反映现在使用新技术所涉及的较低平均成本。 因此,创新老板的利润率下降,行业的平均利润率也下降。

2003 年, 华尔街日报 阐明了这如何与用于 LCD 屏幕制造的新技术一起工作:

“由于先行者的成本优势最高,因此公司一直在急于提高制造能力。”

那些投资于最先进的工厂并让它们快速生产屏幕的公司获得了巨额利润,因为价格仍然反映了速度较慢的公司使用老式设备的事实。 但所有生产商都被迫“加载先进的新产能,急于锁定市场份额”或退出该行业。 很快,该行业的利润下降了。

“虽然供应增加带来的降价对于全世界的沙发土豆来说是一个福音,因为他们可以将平板电视放在人们负担得起的范围内,但它们可能会导致该行业面临激烈竞争和微薄利润的未来。”

当利润下降时,老板的总投资下降,增长放缓。 当利润下降得足够多时,就会出现危机:增长停止,甚至经济收缩,随着公司倒闭,工人被解雇,整体生产水平下降。

生活水平的提高让位于工人阶级的实际工资和/或失业率降低。 资本主义破坏了它自身的健康状况——包括工人劳动能力的再生产,这是它最宝贵的商品。

利润率下降的基本趋势存在“反趋势”。 有些是自动的。 生产力的提高降低了工人消费的食物、衣服、住所和其他商品的价值。 货币工资可能会停滞或下降,而生活成本也会下降,因此工人仍然可以在营养、穿着、健康和受过良好教育的情况下正常工作。 更高的生产力也降低了生产资源的价值,减缓了利润率的下降。

但这些反趋势的影响必然是有限的。 竞争促使老板们将他们节省下来的钱投资于更昂贵但更省力的技术。

其他机制也可以在一段时间内提高利润。 在危机期间,破产的资本家以低价出售他们的生产资源。 由于成本较低,新业主现在可以盈利生产。

老板可以通过减薪或加紧工作来加剧剥削,以提高利润在总产出中的份额。 对工会的攻击以及老板和政府利用种族主义来分裂和削弱工人的抵抗能力有助于以牺牲工资为代价增加利润。

发现廉价原材料的新来源也可以提高利润。 通过实施帝国主义的贸易和投资政策,国家可以以牺牲其他国家的企业为代价来提高本地企业的利润。

大量利润投资于军备等非生产性行业,这些行业不会生产回到生产过程的商品,在某些情况下可以稳定利润率。 这发生在冷战时期。

这些相反的趋势意味着资本主义不会因为利润率逐月逐年下降而一劳永逸地崩溃。 相反,蛋奶繁荣时期与停滞时期的交替是该系统的典型特征。

要随时了解经济状况,我们必须评估利润率下降趋势与其相反趋势之间的平衡。 但我们还必须考虑影响利润和引发商业周期的短期因素。

在经济衰退中,商品价格——包括劳动力价格、工资——低于其价值,利润下滑,工人被解雇。 最终,在经济复苏的初始阶段,一些资本家需要更新其固定资本(建筑物、机械或其他设备)才能继续经营。 他们利用低成本提高的利润率,试探性地扩大产量和投资。 他们利用闲置的生产能力和劳动力可以刺激为他们提供投入或生产工人消费的商品种类的其他部门。

随着经济步伐加快,对工人、原材料和信贷的竞争更加激烈。 这种增加的需求给价格和利率带来上行压力,价格高于商品价值。 工资上涨的程度还取决于工人争取增加工资的程度。 但随着新投资增加产能和产量,价格回落至商品价值,利润下降。

最终,随着利润被侵蚀,经济变得更容易受到可能引发衰退的冲击的影响。 当中东国家推高这种战略商品的价格时,石油冲击是引发 1970 年代中期深度衰退的重要因素。 风险极高的抵押贷款融资提供商,然后是投机抵押贷款支持证券的投资银行贝尔斯特恩斯(Bear Sterns)的倒闭,然后是雷曼兄弟银行(Lehman Brothers bank),导致了 2007-2009 年的全球金融危机。

衰退的深度和持续时间将取决于利润率的长期变动。 在战后漫长的繁荣时期,从 1940 年代末到 1970 年代初,衰退通常是短暂而浅的。 从那以后,增长变得更加不平衡。 全球金融危机是自 1930 年代大萧条以来最严重的衰退。 2020 年,COVID 使世界陷入有史以来最严重的国际经济衰退。

在评估经济形势时,除了利润率下降趋势和商业周期之外,还需要考虑其他复杂因素。 它们是国际资本主义发展不平衡的后果。

例如,全球金融危机并非在每个国家都具有相同的强度。 它对中国及其主要原材料供应商之一澳大利亚的影响远小于世界其他地区。

面对销售下滑的国际竞争愈演愈烈,许多中国行业拥有投资于更新和高效技术的优势,以及相对廉价但熟练的劳动力。 中国对澳大利亚铁矿石、煤炭和教育服务的采购依然强劲。

做出经济预测是一项非常不确定的活动,即使基于系统、具体的分析也是如此。 但我们可以对危机不可避免的结论充满信心。

资本家使用并非始终可靠的预测来决定他们的产出和投资水平。 它们之间的竞争使得不可能可靠地计划生产以实现所有部门的成比例增长并避免危机。 向竞争对手、国家监管机构或国际机构披露其运营细节不符合他们的利益。 他们也无法逃脱利润率下降趋势的逻辑。

正如马克思和恩格斯所说,他们制度中不可避免的经济矛盾意味着资产阶级“不适合统治,因为它无法保证奴隶在奴隶制中的生存,因为它不能不让他陷入这样的困境。声明,它必须喂他,而不是被他喂”。

Source: https://redflag.org.au/article/promise-and-devastation-understanding-economic-crises

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